大村智(30)伝承

北里イズム、次の世代へ
内外の同志と手携え成果

私の居室は北里大学北里生命科学研究所の2階にある。この研究所は長年の願いがかなって実現した、従来の学部―大学院研究科の縦型の教育研究組織から脱した大学院大学の研究部門という位置づけだ。隣では北里研究所本部管理棟などの新築工事が順調に進んでいる。

これまで北里研究所の改革に力を注いできたのは、先人の残されたものをきちっと次代に引き継ぐためだ。研究所には北里柴三郎先生の抗体療法と並び、志賀潔、秦佐八郎、そして秦藤樹先生へと続く化学療法にかかわる研究の伝統がある。私はこの流れを秦先生から研究施設や多くの微生物とともに受け継いだので、自分の研究室、大村室をスムーズに立ち上げられた。

今日まで実に多くの仲間に支えられてきた。私がエバーメクチンを最初に発表した論文の共著者、大岩留意子君は本当によくやってくれたが、残念ながらがんで亡くなった。ノーベル賞授賞式に出発する前にお墓参りし、写真を持って式典にのぞんだ。

名誉教授で創薬資源微生物学寄付講座コーディネーターを務める高橋洋子君は高校卒業後、秦先生の研究室の研究補助員として採用された。本人は尻込みしていたが私は博士号をとるよう勧め、米国留学のお手伝いもした。見事に期待にこたえてくれた。やはり秦室以来の付き合いの増間碌郎君とともに、研究を発展させてくれた。

大村室からはこれまでに31人もの教授が出て、後を託せる人材も育ってきた。砂塚敏明教授は化合物の合成や化学変換で実績をあげている。若い人たちを引き付け、資金集めにも努力している。スクリーニング(探索研究)を担当する塩見和朗教授も研究室に欠かせないリーダーだ。

池田治生教授は微生物の遺伝子レベルの研究を引っ張る。放線菌の遺伝子操作による新規物質の創製は1985年、英ジョン・イネス・センターのデービッド・ホップウッド教授との共同研究により世界で初めて実現し、抗生物質メデルロジンを作った。池田君は同博士のところに留学後、エバーメクチンを作る放線菌のゲノム(全遺伝情報)解読の中心となった。

2001年にカナダのバンクーバーで開かれた国際シンポジウムで彼が解読結果を発表すると、主催者が思わず「ありがとう。そしておめでとう」と言うほどインパクトがあった。ゲノム解読には9億円かかった。半分を通産省(現経産省)の研究費で賄えたとはいえ、特許料収入がなければできなかっただろう。

この放線菌のゲノム上には30を超える物質を作る遺伝子が載っていることがわかった。無駄なものを作らないようゲノムの20%をカットしたものも作った。ここに、ほしい物質を作る遺伝子を組み込めば効率がいい。創薬革命につながる技術だ。そんな事に誰も気付かないうちから取り組んできたのが、私たちの強みだ。

海外の多くの研究者と友好を深め、広い分野の知識を得られたことも力となった。天然有機物化学の大家で69年のノーベル化学賞受賞者の故デレック・バートン教授は第1回マックス・ティシュラーメモリアルシンポジウムで講演して頂き、98年に亡くなるまで交流を続けた。01年のノーベル化学賞を受賞したバリー・シャープレス教授とは今も共同研究をしている。

(北里大学特別栄誉教授)

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