魚沼産コシヒカリ急落が映す日本農業の構造問題

2012年産のコメの価格が変調を来している。仕入れ量確保のため、昨年秋に全国農業協同組合連合会(全農)や民間の集荷業者が農家から高値で集荷したが、価格の高止まりで消費量は低迷。流通業者が在庫整理に動いたことで今春以降ようやく値下がりに転じた。総論はこうだが各論は異なる。銘柄別でみると下落幅に大きな差があるばかりか、一部の銘柄は値上がりしているのだ。

■豊作の恩恵ようやく消費者に

「下落というよりも暴落だ」。コメを扱う流通関係者はため息をつく。ブランド米の代表格である新潟県・魚沼産コシヒカリは現在、卸業者間の取引価格が玄米60キロで2万~2万1000円。12年産の新米が出回り始めた昨年秋に比べて、中心価格は1割近く下がった。一部には2万円を下回る安値取引も出ているという。新潟県の魚沼や佐渡、岩船といった有名産地以外で収穫された新潟産の一般コシヒカリも1万6500~1万6700円と4%下がっている。

コシヒカリと並び、量販店での取り扱いが多い秋田産あきたこまちも1万5600~1万5800円と3%安い。コメ価格は昨年秋から2月ごろまで高止まりが続いたが、3月以降は各ブランド米とも下落傾向に入った。

コメの価格は東日本大震災以来、高値圏で推移していた。震災直後はコメの買いだめなどもあり、11年産は品薄状態が慢性化。12年産は全農や民間の集荷業者が現物を確保するために前年を上回る価格で集荷した結果、出回り当初から高値となった。12年産米の作況指数は平年を上回る102。平年を上回る豊作ながら、価格が高止まりしたことで外食店や弁当など中食業者、そして消費者のコメ購入量は減った。生産者や流通業者は前年を大幅に上回る在庫を抱えることになり、現在は安値での放出を徐々に迫られているのが実情だ。

せんべいや、みそ、焼酎など加工用のコメはともかく、家庭の食卓に上る主食用米は「新米」であることが重視される。しかし、12年産のコメの流通在庫は3月末で42万トンと前年同期を約30%も上回っている。13年産が出回り始める今年10月ごろまでには、「12年産の在庫をできるだけ消化したい」というのが生産者や卸会社の本音だ。卸価格の下落に合わせて、スーパーなど量販店はコメの特売などを実施。豊作の恩恵がようやく消費者にも及んできた。

一方で銘柄間での値動きの違いが、ここに来て顕著に現れている。北海道産のきらら397、青森産のつがるロマンやまっしぐらなどは比較的値ごろで味も良いため、業務用として外食・中食業者の引き合いが強い。きらら397の場合、現在の卸間価格は1万5700~1万5900円。昨年の出回り時に比べて逆に2%程度値上がりしている。新潟産コシヒカリ(一般品)との価格差は昨年10月には1800円だったのが、現在は800円程度にまで縮小している。

■欲しいコメが手に入らない

圧倒的なブランド力を誇る銘柄とお手ごろ銘柄の価格が接近するのはなぜか。「すべてのユーザーがコシヒカリを欲しがっているわけではない」。業務用米の大口需要家はこう指摘する。牛丼や弁当、総菜など値ごろ感や「安さ」で勝負する外食・中食業者にとって、コメをいかに安値で調達できるかは重要なポイントだ。一方、コメの生産者はコシヒカリなど高値で売れるブランド米の栽培を増やす傾向にある。このため、きらら397などは品薄感が出ている一方、ブランド米は供給過剰の色彩が濃い。コシヒカリでも関東産は既にきらら397の価格を下回るなど「逆転現象」が生じている。

日本べんとう振興協会、日本惣菜協会などコメの大口需要家でつくる「国産米使用推進団体協議会」は1日、農林水産省に対して、低価格な国産米の増産を求める要請書を提出した。同協議会の福田耕作会長は「きらら397やまっしぐらは欲しくてもモノがないのが実情。弁当業者はごはんの盛りつけを減らして対応している」と窮状を訴える。

「豊作なのに高値」「欲しいコメが手に入らない」――。コメの市場をめぐる需給ギャップの背景には、消費現場の販売動向や価格動向が生産者に正確に伝わらない問題点があるといえそうだ。

(商品部下村恭輝)

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